VR界的搅局者,Valve正在下一盘怎样的大旗?

2016-10-16| 发布者: www.vr186.com| 我要评论()

摘要: 上周,Oculus 的开发者大会,Geek 君感受到的是一代巨头对于虚拟现实的热情和进取心,特别是其首席科学家迈克尔·亚伯拉什(Michael Abrash)憧憬未来时的“五年

上周,Oculus 的开发者大会,Geek 君感受到的是一代巨头对于虚拟现实的热情和进取心,特别是其首席科学家迈克尔·亚伯拉什(Michael Abrash)憧憬未来时的“五年任务”。

这一周,亚伯拉什的老东家 Valve 则举办了一场不一样的开发者大会:没有花式虐狗的虚拟现实社交,没有走向下一代的 VR 一体机产品,也没有畅想未来的五年愿景……

它只设定了几个不起眼的小目标,包括更好用的手柄、开放追踪系统具体细则、对无线 VR 的投资以及还在开发中的 VR 大作,它甚至都没邀请任何媒体进场。

但了解过 Valve 这场开发者大会,Geek 君最大的感受,却正是它的“新员工手册”上所写的第一句话:

“在无人为你指路时,你要无所畏惧、继续前行”

▲Valve 的老板 G 胖

从过往的恩怨情仇说起

毕竟,2014年被 Oculus 挖走那么多 VR 领域的老手,对 Valve 来说可不是一件轻松的事。

本来,Valve 的文化是鼓励员工们主动去追求自己的目标,确保他们在自己想做的项目上,拥有百分之百的决定权。

▲早期 Valve 的 VR 设备原型机

这就是为什么当 2012 年 Oculus Rift 原型机才在论坛上崭露头角的时候,Valve 员工中的虚拟现实老手们就可以立即组织成相应的团队,来正式研究这项技术(反过来,就连作为 id 创始人的卡马克,在他自己的公司都无法做到这一点,反而只能离开 id 去追求虚拟现实)。

正是这一团队开始率先研究 Oculus Rift DK1 所未提过的位置追踪技术,而 DK2 中改进最为明显的低余辉屏,其技术参数也来自于该团队的研究成果。

▲Valve 研究 VR 定位的房间

实现临场感所必需的 20ms 低延迟、3ms 像素残留、95Hz 刷新率、110° 视场、高像素密度、可靠的透镜设计与光学校准,以及高质量的追踪技术……当前所有虚拟现实产品的这些技术细节,都是亚伯拉什在 Valve 的上一次开发者大会上根据他们的研究来公布的,那是 Facebook 收购 Oculus 的前一个月。

▲G 胖和 Oculus 的创始人们

原本,Valve 是很看重 Oculus 这个小兄弟的:一个做软件部分,一个做硬件部分……两家公司也一直通过开诚布公地合作,渐渐地在把虚拟现实做大。可开放也有它不利的一面,那就是当更凶猛的猎手嗅到其中的商业利益时,它会毫不犹豫地走向开放的对立面。这就是 Facebook 豪掷 20 亿美金所做出来的事。

对于这 20 亿美金所能画下的“虚拟现实大饼”,Valve 一时也拿不出更好的条件来挽留这些员工。毕竟,尽一切可能先把虚拟现实做大,早已是所有人的共识。至此,Valve 损失了虚拟现实团队的一半成员,特别是其中熟悉虚拟现实的老手们。

然而,“搞砸”是一个很好的学习机会,你能从中发现自己的许多假设是错误的,或者发现你的世界观出了小问题。要是你能改进你的世界观并以更好的姿态继续前进,那你就回到正轨了。”

“即便是代价高昂的、甚至造成巨大损失的错误,我们都视之为学习教训的机会。因为任何错误都是可以弥补的。”

于是,Valve 找来更合适的合作伙伴 HTC,拿出自己过往的虚拟现实研究所累积下来的技术,结果仍然做出来当前体验效果最好的虚拟现实产品 HTC Vive。特别是其房间尺度的“灯塔”位置追踪系统,Oculus 直到一年后的今天才算勉强实现。

不过,在虚拟现实研发方面,随着 HTC 羽翼的日渐丰满,它独立研发下一代 VR 设备的传闻也就不难想象了。但 Valve 是没有时间去计较这一日之长短的,为在虚拟现实的大潮中继续引领方向,它已经把三分之一的研发人员用在下一代 VR 项目上。

这场开发者大会所公布的几个小目标,说明 Valve 还在下一盘更大的棋,一盘跟 Oculus 不一样的棋。

全新的 VR 手柄

本场开发者大会最亮眼的就是 Valve 的全新手柄。

目前 HTC Vive 蠢笨的手柄明显就是赶工出来的结果,毫无设计可言。相比之下,Oculus 刚刚发售的 Touch 手柄则要精巧许多,再加上一年多的潜心打磨,使用体验上基本秒杀 Vive。

▲ Valve 的新手柄

Valve 自是不甘落伍,于是就设计出这款可以随意张手抛握的新手柄。毕竟,相比于只能牢牢握紧手柄的虚拟现实体验,把它戴在手上进行操作明显会自由很多。

▲与目前 HTC Vive 的手柄相比轻巧不少

如果你想往外抛东西的话,尽管像现实中一下放心去扔就好了,你的宝贝手柄这一次不会被丢出去了。

新手柄还能感知出你有没有握着它,握上去的力度有多大。而手背上的追踪系统甚至还可以感知你手指上的细微动作,进而实现许多更为真实的交互。

有人评价,“这种新手柄不只是一个玩具,而是我遇见过的最直接的输入方式。”它绝对是虚拟现实交互的一大步。

开放“灯塔”追踪系统

Valve 正在研发2017年新一代的 Lighthouse(灯塔)追踪系统,尽管开发者大会上并没有透新一代追踪系统的细节,但我们可以从过去的蛛丝马迹中找到一些答案。

▲Lighthouse 定位原理图

比如,在 9 月份,Valve 开始推荐“灯塔”系统使用的新一代 TS3633 芯片。该芯片安装在光电二极管旁边,作为感知“灯塔”基站信号的断流器。新芯片的使用可使追踪系统的组件总数从 3280 减少到了 720,不仅能简化电路、降低成本,系统还更加可靠、更节省能耗,被 Valve 认证为 Steam VR 追踪的完整解决方案。

而在8月份,Valve 将向第三方开发者免费授权“灯塔”技术,用以研发可跟“灯塔”系统进行交互的第三方产品。授权者只需支付2975美元来参加培训课程,就无需再支付任何授权费或专利费用。而 Valve 则会向申请者提供一个“灯塔”的开发包、相关工具以及开发资料方面的支持。

到此次大会,Valve 表示,已经向300多个合作伙伴授权了“灯塔”位置追踪技术,以用于他们自身的游戏、汽车、玩具等产品领域。Valve 非常重视 Steam VR 平台的开放性,并表示他们希望“灯塔”系统能像 Wi-Fi 一样无处不在。他们还为 Steam 制作了一个 OpenVR SDK / API,将同 Steam 一起在其他 VR 平台上使用。

Valve 还在为 Steam VR 增加对 macOS 及 Linux 的支持。而 Steam 系统对高端开源图形的支持显然有赖于 Vulkan 规范,希望在不久的将来,Steam 系统的图形性能够接近甚至超越 Windows。Geek 君早已受够了如今的 Windows 系统!

押注 Nitero 无线 VR

在“灯塔”系统上的大力投入,必定意味着 Valve 不会像英特尔、高通、Facebook 这样,轻易转向 VR 一体机或是内置位置追踪技术。

▲HTC Vive 中的 Nitero 芯片

果不其然,开发者大会透露,Valve 已投入巨资押注 Nitero 的 60Ghz 无线 VR 解决方案。该无线方案仍然基于当前的 PC 系统,用一个 60GHz 的发送器来取代 HDMI 进行无线传输,并确保图像数据在编码压缩后以极低的延迟传输到头显。

早在年初的 CES 大展上,Nitero 就曾展示过该无线 VR 技术,但当时的最大问题是,一旦发送器的视线被遮挡后,无线信号就会丢失。而 Nitero 联合创始人 Sven Mesecke 此次介绍说,借助于“特制的光束投射(customized beam forming)”来对用户进行定位,他们已经解决掉遮挡问题, 该无线 VR 技术已不用依赖于(发送器)视线。

Nitero 还表示,Valve 并非他们唯一的合作伙伴与投资人,头显之外,他们也在跟 360° 相机以及其他外设生产商进行合作。Nitero 对自己的定位亦有所调整,现在仅作为一家技术供应商,而非将生产出来的产品直接销售给顾客,具体的产品则需要第三方合作伙伴来完成供货。

“不会让任何人失望”的 VR 大作

内容方面,Valve 产品设计师 Greg Coomer 在开场演讲提到,这次大会不会宣布任何新的 VR 内容。但明年会有,且“不会让任何人失望”。

相比于 Facebook 大张旗鼓的虚拟现实社交,这条故作神秘的消息让人多少有点摸不着头脑。

毕竟,作为游戏大厂的 Valve,在 VR 内容上的动作就少得可怜了。作为 Vive 交互标杆的《实验室》,更多地只是在展示 Vive 的各项功能,算不上内容。而虚拟场景交互应用 Destinations,可以说是《实验室》的 Postcards 所独立出去的部分,而相应的内容制作工具更是说明这些应用更多还是面向开发者的,在教他们如何来运用 VR。

▲VR 版《传送门》游戏

至于好评如潮的 VR 版《传送门》,则是由第三方工作室做出来免费提供给玩家的,一出来就差点被 Valve 枪毙,其内容体验是10个解谜关卡。

因而,在内容方面,Valve 确实需要一些能跟 Facebook 相抗衡的举措,以更好地扳回这一局。

很多人期待是官方版的《传送门》,考虑到 Valve 并不打算丢开 PC,Geek 君认为这倒很值得预期。

Geek君有话说

在 Oculus 开发者大会的时候,Geek 君就总结过,未来五年,虚拟现实下一阶段的这些技术,没有一项是简简单单就能实现的。Facebook 砸出去的20亿美金,自然是要闹出点动静的。

而 Valve 就不同了,它连媒体上的这点动静都不需要。虚拟现实要进化的下一阶段,更需要的是踏踏实实的技术开发,是开发者们的热切投入。

对于 Valve 会把虚拟现实领向何方?Geek 君能够肯定的一点是,Valve 今天所设定的这几个小目标,终将在交互、体验与内容等方面去重新定义虚拟现实。期待明年它真正做到时候,我们都能瞪大眼睛并惊叹一声,“哇哦!”

尽管反击 Facebook 很有必要,但Geek 君清楚,Valve 心中更大的棋,首先是把虚拟现实整个行业做大。

无论是无线 VR 还是一体机,虚拟现实下一阶段的大幕才刚刚拉开。

来源:极客视界

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